L'astronomie

Sondes Saturne et Voyager

Sondes Saturne et Voyager

Saturne, la sixième planète du Soleil, est en orbite à une distance de 1 430 millions de kilomètres et est la deuxième de notre système solaire. De nombreux mystères liés au seigneur des anneaux ont été révélés grâce aux sondes spatiales Voyager 1 et 2, qui sont devenues obsolètes jusqu'à certaines données envoyées en 1979 par la sonde Pioneer 11.

Saturne, comme son gigantesque voisin Jupiter, possède probablement un noyau rocheux et incandescent. Cependant, cela ne signifie pas qu'il s'agit d'une planète chaude: le cœur brûlant de Saturne est entouré d'une couverture dense d'hydrogène solide, autour de laquelle il y a une couche de gaz liquide et de glace qu'ils provoquent, dans l'atmosphère nuageuse qui enveloppe sa surface, très basses températures

Quant à son atmosphère, un hydrogène, de l'hélium, de l'ammoniac et du méthane mortellement combinés, on peut dire qu'elle est moins turbulente que celle de Jupiter, mais pas pour cette raison complètement calme. La vitesse de rotation remarquable de Saturne autour de son axe (le jour saturnien ne dure que dix heures et quatorze minutes) le fait parcourir par des ceintures à gaz multicolores, dont la seule valeur est de transformer la planète en multicolore aux yeux des astronomes .

Cependant, ce qui fascine et attire l'attention des érudits depuis plus de trois cents ans, ce sont les fameux anneaux. Au fur et à mesure de leur découverte, les anneaux ont été baptisés avec les premières lettres de l'alphabet afin qu'ils n'indiquent pas, successivement, leur position réelle par rapport à la planète. Sa séquence, partant de la planète et allant vers l'extérieur, est en effet: D, C, B, A, F et E. La sonde Voyager 1, lors de sa rencontre rapprochée avec Saturne, a envoyé de splendides images des anneaux, montrant que En fait, des centaines d'autres petits anneaux ont été inclus parmi les anciens anneaux A, B et C, invalidant ainsi la théorie qui considérait ces trois anneaux comme un seul disque de matière.

Voyager 1 a également révélé que l'anneau F, découvert en 1979 par le Pioneer 11, est à son tour divisé en trois parties, couvertes de petits anneaux, et a confirmé l'existence de l'anneau D qu'il a photographié lors de son passage À travers l'ombre de Saturne. Le faible anneau en E, visible depuis la Terre tous les quinze ans, lorsque Saturne se trouve dans une certaine position par rapport à notre planète, a été observé par Voyager 1.

En ce qui concerne la composition des anneaux, avec une largeur totale de 65 000 km. et avec une épaisseur de quelques kilomètres seulement, on pense qu'ils sont formés de boules de neige glacées ou de roches couvertes de glace, dont les dimensions varient de quelques microns à un mètre de diamètre.

Mais les découvertes de Voyager 1 ne s'arrêtent pas là. En ce qui concerne également les satellites Saturne, la sonde de la NASA nous a envoyé des informations exceptionnelles. Jusqu'au jour de sa rencontre avec Saturne, on savait que la planète des anneaux avait une douzaine de lunes, dont la plus proche était Janus, le Phoebus le plus éloigné et le plus intéressant, par les dimensions et l'atmosphère, Titan.

En seulement douze heures d'observation du Voyager, les satellites de Saturne sont devenus 15. La sonde avait effectivement photographié 6 petites lunes, dont certaines ont été observées pour la première fois. Deux d'entre eux, les satellites 10 et 11, sont situés sur la même orbite à 91 000 km. de Saturne. En revanche, on sait peu de choses sur les satellites 12, 13, 14 et 15, à l'exception de la trajectoire de leurs orbites.

Les sondes jumelles Voyager 1 et 2, ont été fabriquées en temps utile pour profiter de la "fenêtre de lancement" de 1977. Cette année-là, grâce à l'alignement des planètes extérieures, il a été possible d'exploiter sa force de gravité pour envoyer des sondes spatiales en mission à Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune. Le champ gravitationnel d'une planète aurait propulsé la sonde vers la planète successive, fournissant ainsi le besoin d'une grande réserve de carburant, indispensable pour effectuer un si long voyage.

Entièrement automatiques, les sondes Voyager doivent être en contact avec le sol via des moniteurs, mais elles doivent également être remarquablement autonomes et avoir la possibilité de modifier leur propre itinéraire si nécessaire, si nécessaire. Chaque sonde fonctionne avec 400 watts d'énergie électrique fournis par des générateurs nucléaires, tout en transmettant des données sur des millions de kilomètres. qui sépare le Voyager de la Terre, est assurée par un émetteur de seulement 25 watts, la puissance d'une petite ampoule familiale.

Un fait anecdotique: la rencontre de Voyager 1 avec Saturne a commencé le 22 août 1980 et s'est terminée le 12 novembre de la même année, lorsque la force gravitationnelle de Saturne a modifié la trajectoire de la sonde en la chassant du plan elliptique. Voyager 1, qui a également exploré les satellites internes de Saturne (Mimas, Enceladus, Tethys, Dione, Rhea), montrant que presque tous ont une surface similaire à celle de notre Lune, est entré dans un chemin hors de notre système solaire. Au lieu de cela, Voyager 2 a suivi son chemin pour une rencontre avec Uranus.

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