L'astronomie

Planètes dans d'autres systèmes solaires

Planètes dans d'autres systèmes solaires

Savoir si nous sommes seuls ou non dans l'univers a été l'un des objectifs de nombreux philosophes et scientifiques à travers l'histoire. Jusqu'à récemment, les seules planètes connues faisaient partie du système solaire. La découverte de planètes extrasolaires est un événement assez récent. Bien que la recherche systématique ait commencé en 1988, la première planète extrasolaire ou exoplanète a été détectée en 1995.

Mais observer directement les planètes n'est pas facile. L'existence de planètes extrasolaires a été déduite dans un premier temps de tests indirects. Cependant, plusieurs projets sont en cours qui permettront d'observer ces planètes dans le visible ou l'infrarouge. De là, nous avons pu obtenir des données qui nous permettent de déduire, avec des réserves, si ces planètes abritent ou non la vie.

Jusqu'à récemment, les scientifiques n'avaient pas de techniques et d'instruments capables de détecter des planètes extrasolaires, c'est-à-dire des systèmes planétaires autour d'autres étoiles. Mais l'existence de notre système planétaire a encouragé la recherche. Ainsi, l'une des premières étapes vers la découverte de planètes au-delà de notre système solaire s'est produite en 1983, lorsqu'un disque a été découvert autour de l'étoile Beta Pictoris. Mais cela a longtemps été le seul test disponible.

L'arrivée du télescope spatial Hubble a permis des observations détaillées de régions de formation d'étoiles, comme celle de la constellation d'Orion. Ainsi, des disques protoplanétaires ont été détectés autour de jeunes étoiles en formation, et il a été constaté qu'une grande partie des étoiles qui se formaient avaient des disques qui pourraient donner naissance à des planètes à l'avenir.

Au début des années 1990, la découverte de planètes tournant autour des pulsars a été annoncée. Les pulsars sont des étoiles très compactes qui tournent très rapidement, émettant un rayonnement électromagnétique qui, si l'axe de rotation est correctement orienté, peut être détecté depuis la Terre. Plus tard, on a vu qu'il y avait des erreurs dans l'analyse des données et que ces planètes n'existaient pas. Ensuite, cependant, l'existence de planètes tournant autour des pulsars a été confirmée.

Enfin, en 1995, la découverte de la première planète extrasolaire a été annoncée, tournant autour d'une étoile de type solaire, 51 Pegasi. À partir de ce moment, les annonces de nouvelles planètes extrasolaires se sont produites sans interruption jusqu'à ce qu'elles atteignent l'heure actuelle. Maintenant, de nombreuses planètes extrasolaires sont connues et le nombre de connaissances augmente chaque année.

Étant donné la difficulté des observations directes, les premières tentatives de recherche de planètes qui en ont résulté ont été basées sur des observations indirectes. Les méthodes utilisées sont basées sur les perturbations gravitationnelles causées par les planètes au-dessus des étoiles et sur le transit de la planète avant la lumière des étoiles.

La plupart des planètes tournent autour de leur étoile à une distance beaucoup plus petite que la distance Terre-Soleil. De plus, la masse observée est de l'ordre de la masse de Jupiter. Ceci est en partie une conséquence des méthodes de détection utilisées. Les planètes de plus grande masse et qui tournent plus près de l'étoile sont plus susceptibles d'être détectées par les techniques employées.

Cependant, le raffinement de ces techniques et l'utilisation de nouvelles devraient permettre dans un avenir proche de détecter également des planètes terrestres, c'est-à-dire des planètes de masse équivalente à celle de notre planète. À l'avenir, grâce à de nouveaux télescopes situés au sol et à de nouveaux observatoires spatiaux, nous pourrons collecter la lumière provenant directement des planètes pour obtenir des images. De là, à l'aide de la spectroscopie, nous pouvons savoir quels sont les principaux composants des atmosphères ou surfaces des planètes.

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