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Clyde Tombaugh et la découverte de Pluton

Clyde Tombaugh et la découverte de Pluton

Clyde Tombaugh C'est l'astronome qui a découvert la planète naine Pluton en 1930, à l'aide d'un microscope vacillant avec lequel il a comparé des photographies du ciel prises à plusieurs jours d'intervalle.

Clyde William Tombaugh est né le 4 février 1906 à LaSalle, près de Streator, Illinois, États-Unis. Pendant son adolescence, il a commencé à s'intéresser à l'astronomie.

Son premier télescope était un entrepôt de 2,5 pouces et, plus tard, il en a construit un en 928, en utilisant des déchets de machines. Avec ce télescope, il a fait des observations méticuleuses de Jupiter et de Mars, et en a envoyé certaines à l'Observatoire Lowell.

Ce travail lui a valu d'être embauché par l'observatoire comme astronome amateur. En 1929, il a commencé à travailler comme astronome junior à l'aide d'un appareil photo 13 pouces. Le travail qui lui a été confié était la recherche de la planète X, entreprise auparavant par Percival Lowell.

Clyde a pris des photos de parties du ciel tous les 5 ou 6 jours. Celles-ci ont été examinées par la méthode de scintillation, déterminant les différences de position des objets célestes.

Dans les nuits du 23 au 29 janvier 1930, Tombaugh a pris des photos de la région du delta du geminorum.

Le 18 février, la comparaison a commencé, trouvant un changement dans la position d'un objet de magnitude 17, dont le comportement reflétait ce qui avait été prédit pour une planète trans-neptunienne.

Cette découverte a été confirmée par d'autres observations et l'annonce a été donnée au monde le 13 mars 1930. Ce nouvel objet a reçu le nom de Pluton, le dieu de l'enfer dans la mythologie grecque, mais on pense qu'il est aussi un hommage secret à Percival Lowell.

Après avoir découvert Pluton, Tombaugh a continué d'étudier le ciel pendant treize ans, découvrant 6 amas d'étoiles, deux comètes, des centaines d'astéroïdes, plusieurs dizaines d'amas de galaxies et un superamas. En 1932, il découvre une Nova dans la constellation du Corbeau (TV Corvi).

En 1945, il a été licencié de l'Observatoire Lowell pour des raisons financières. Il part pour le Nouveau-Mexique et, en 1946, devient chef des mesures optiques au laboratoire de recherche balistique. En 1955, il a commencé le groupe planétaire à l'Université d'État du Nouveau-Mexique.

Clyde Tombaugh a construit le télescope de l'observatoire universitaire des montagnes des tortues, avec lequel il a commencé à travailler en 1967. Il était responsable du programme d'astronomie de l'observatoire, ce qui en fait un programme indépendant en 1970.

Il est resté actif longtemps après sa retraite et, lorsqu'on lui a demandé son premier télescope pour le musée Smithsonian, il a répondu qu'il l'utilisait toujours. Clyde Tombaugh est décédée le 17 janvier 1997 à Las Cruces, au Nouveau-Mexique, à l'âge de 90 ans.

En 2006, la NASA a déposé une petite quantité de ses cendres dans la sonde New Horizons, qui a observé de près la planète Pluton pour la première fois de l'histoire le 14 juillet 2015.

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