L'histoire

Projet Mercury de la NASA

Projet Mercury de la NASA

Trois jours après que les Soviétiques ont lancé leur premier satellite, Spoutnik 1, les États-Unis ont lancé le programme Mercury. C'était le 7 octobre 1958 et la NASA a cherché à briser le leadership de l'Union soviétique dans l'espace.

Des ingénieurs américains ont conçu une capsule en forme de balle. Avec elle, ils avaient l'intention de lancer un astronaute sur l'orbite de la Terre. Pour leur sécurité, ils ont pris en compte les vitesses élevées, le vide, les changements brusques de température et le rayonnement dans l'espace. Pour rentrer dans l'atmosphère, ils ont conçu un bouclier thermique qui brûlerait pendant cette étape.

Les fusées du projet Mercury

La propulsion des navires du Mercury Project était en charge de deux types de fusées. Lors des premiers vols suborbitaux, ils ont utilisé les fusées Redstone, conçues par l'équipe de Werner von Braun. Par la suite, ils ont utilisé des fusées Atlas-D sur des vols orbitaux. C'était une fusée modifiée d'un missile balistique.

À l'intérieur de la capsule du projet Mercury, pouvant accueillir un seul astronaute, il y avait 120 commandes, 55 interrupteurs électriques, 30 fusibles et 35 leviers mécaniques.

Les astronautes du Mercury Project

Une fois conçu, le navire a cédé la place à la sélection de son équipage. Initialement, sept astronautes ont été choisis parmi 110 pilotes militaires présélectionnés: Alan Shepard, Virgil I. Grissom, Gordon Cooper, Walter Schirra, Deke Slayton, John Glenn et Scott Carpenter. Enfin, seuls six d'entre eux ont pu voler, puisque Deke Slayton a été retiré du projet en raison d'une infection de l'oreille.

Le premier programme spatial habité aux États-Unis, Mercury, s'est déroulé de 1961 à 1963. Initialement, la capsule a été testée avec un singe puis avec un chimpanzé nommé Ham. Ils ont également fait un test avec un mannequin électronique qui respirait.

Enfin, le premier Américain à arriver dans l'espace fut Alan Shepard. Il l'a fait le 5 mai 1961 à bord du navire Freedom 7. Shepard a été suivi neuf mois plus tard par John Glenn, qui est devenu le premier astronaute américain à orbiter autour de la Terre le 20 février 1962. Au total, le projet Mercury a lancé six missions dans l'espace. Le dernier était celui de Gordon Cooper, le 15 mai 1963.

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